La contracción económica aún es contractiva

Con este irónico trabalenguas título nos sorprendía ayer el profesor Krugman en una entrada de su blog (Contraction, Still Contractionary).  En ella analiza las conclusiones del reciente informe Expansionary Austerity: New International Evidence emitido por el Departamento de Investigación del FMI, en el cual sus autores (que son los que realmente asumen los puntos de vista del informe; y no el FMI — conviene aclarar esto) tras haber estudiado datos históricos, buscando en ellos situaciones en las que se había cambiado la política fiscal, no en base a las perspectivas económicas, sino con la intención de reducir el déficit presupuestario, concluyen que dichas políticas «producen efectos contractivos en la demanda interior y en el PIB» y que los datos parecen apuntar a que aquellos trabajos que apoyan que la severidad de las políticas fiscales tienen consecuencias expansivas parece que «tienden a exagerar» dichas consecuencias.

Como apunta Krugman: «El informe muestra que los resultados que pretenden demostrar que la economía se reactiva después de recortar el gasto público y/o subir los impuestos se basan en una mera ilusión estadística.  Al contrario, una economía en expansión provoca un incremento de los ingresos fiscales y/o una disminución de los gastos públicos.  Esta disminución de gastos puede deberse, por ejemplo, a la reducción en gastos sociales derivada de la disminución de la pobreza que una época de bonanza económica trae consigo o a la decisión de reducir el gasto público para enfriar las presiones inflacionarias».

El post continúa diciendo que los efectos contractivos no son explicados al 100% por la política fiscal sino que son menores a los esperados, pero que esto puede deberse a que «los programas de austeridad fueron ejecutados en momentos en los que el tipo de interés estaba por encima de cero [mientras que la Reserva Federal de los Estados Unidos mantiene el tipo de interés entre el cero y el 0,25% desde diciembre de 2008] y, en consecuencia, la contracción bien pudo haberse visto atenuada por una política monetaria expansiva».  Política monetaria que hoy no funcionaría precisamente por estar los tipos de interés congelados en el entorno del cero en Estados Unidos.  En otras palabras, si pudiendo financiarse al 0,25% la economía no funciona, una inyección monetaria no iba a mejorar las cosas; todo lo más incrementaría el saldo de efectivo del sistema.

Eso es precisamente la descripción de una trampa de liquidez.  La causante de tanta ineficacia en las políticas económicas que se han sugerido y probado desde el comienzo de esta crisis hace ya casi tres años.

El caso es que no parece que una política fiscal contractiva estimule la economía.  Pero podemos preguntarnos si es lo mismo recortar gastos públicos que incrementar los ingresos vía aumento de impuestos.  Parece que los datos corroboran que la contracción es menor cuando se recortan gastos pero, de nuevo, en palabras de Krugman, «parece como si las respuestas de los bancos centrales fuesen más tolerantes [el subrayado es nuestro] con los recortes de gastos que con las subidas de impuestos, combinación quizá de factores como el miedo a la inflación, la creencia de que los recortes en el gasto público son más duraderos o (esto no sale en el informe) la propia ideología de los banqueros».

En definitiva, concluye Krugman que «si la discusión fuera políticamente neutra, ya haría mucho tiempo que la evidencia habría sido aceptada: que la austeridad reactiva la economía es una premisa que no funciona; pero como lo que realmente importa es la política, una afirmación tan conveniente resulta difícil de dejar de lado.  De hecho, parece que es la doctrina oficial tanto del Partido Republicano como de la Casa Blanca».  ¿Sucede lo mismo en Europa?  Cada cual que medite su respuesta.  Por mi parte, yo lo tengo claro.

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